indian-spices-829198_640Se puede pensar que el uso de hierbas aromáticas y especias en la cocina solo puede aportar aroma, color, potenciar el sabor… Sin embargo, profundizando en sus características veremos que también tienen un aporte nutricional importante.

Los griegos y romanos utilizaban las especias venidas de Asia para elaborar sus fabulosos banquetes, en ungüentos para el baño, en perfumes y como medicina. Ellos usaban principalmente pimienta, clavo, canela, nuez moscada o jengibre. Incluso la pimienta llegó a utilizarse como forma de pago.

Algunos datos:

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Principales países consumidores
Principales países consumidores

HIERBAS AROMÁTICAS Y ESPECIAS: DIFERENCIAS

La mayoría de la gente no diferencia hierba aromática de especia. Sin embargo, si existen algunas diferencias:

-Las hierbas son principalmente hojas de plantas herbáceas, aunque existen algunas excepciones como el romero cuya planta es leñosa. Las especias se suelen obtener de raíces, tallos semillas o frutos de la planta.

-Las hierbas aromáticas se dan bien en climas templados como la zona mediterránea, mientras que las especias se encuentran generalmente en los países del Lejano Oriente. Aunque especias como la nuez moscada, pimienta y clavo se originaron en los países tropicales, se pueden encontrar comúnmente en la mayoría de los países occidentales hoy en día.

-Cuando las incorporamos a nuestros platos, generalmente las especias les proporcionarán una labor mucho más fuerte en comparación con las hierbas. 

Algunas especias se pueden utilizar para conservar alimentos, y las hierbas aromáticas no.

-Las hierbas son más baratas pues se pueden cultivar fácilmente, en cambio las especias tienen más dificultades en su cultivo, necesitan unas condiciones específicas para que florezcan.

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CARACTERÍSTICAS Y USOS DE LAS QUE MÁS ME GUSTAN

ALBAHACA

Captura de pantalla 2015-09-20 a las 14.32.40Se utiliza tanto fresca como seca. Los principales países productores son España, Italia, Francia, Egipto y México. La podemos incorporar a las ensaladas, a guisos y es muy típico su uso en Italia en platos de pasta. En este enlace tenéis diferentes recetas de pesto.
Desde el punto de vista nutricional, destaca por su aporte en vitamina A y K y también en calcio, potasio y magnesio.

Fuente: programa dial
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AZAFRÁN

Captura de pantalla 2015-09-20 a las 16.30.57Una de las primeras referencias históricas de la aplicación del azafrán procede del Antiguo Egipto, donde era empleado por Cleopatra y otros faraones como esencia aromática y seductora. Los Árabes utilizaban el azafrán en medicina por sus propiedades anestésicas y antiespasmódicas. Fueron ellos quienes introdujeron el cultivo del azafrán en España en el siglo X.

Irán y España producen el 80% de la cosecha mundial. 

Para su conservación es importante un lugar fresco, seco y sin exposición directa a la luz. Y no usar cuchara madera cuando lo utilicemos porque estos utensilios tienden absorber azafrán. En cocina, nosotros lo usamos mucho en la elaboración paellas, aunque se puede utilizar en muchas otras preparaciones como esta receta de El aderezo: espaguetis a la crema de azafrán.

Desde el punto de vista nutricional nos aporta muchos minerales: calcio, hierro, cinc,magnesio, potasio, fósforo, selenio, cobre y manganeso.

Fuente: programa dial
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CÚRCUMA

Fuente: ThevisualMD
Fuente: ThevisualMD

Dentro de las especias, esta es quizá la que más me gusta. Mucha gente la confunde con el curry por su color similar. En realidad, el curry no es una especia sino una mezcla de especias que según la zona de India puede tener diferente composición pero siempre contiene cúrcuma.

La cúrcuma proviene de la planta Cúrcuma Longa y se ha utilizado en la India durante siglos. En los últimos años su uso se ha extendido por occidente y a medida que crece su popularidad también lo hace el reconocimiento de sus beneficios. La curcumina es el componente principal de la cúrcuma y al que se le han atribuido propiedades beneficiosas en enfermedades cardiovasculares, cáncer, alzheimer. Lo cierto es que existen revisiones recientes como: Propiedades contra el cáncer potenciales y mecanismos de acción de la curcumina, La curcumina inhibe la proliferación del carcomo de célula escamosas cuyas conclusiones son que la capacidad de esta sustancias para inhibir ciertas moléculas implicadas en la proliferación del cáncer puede ayudar a la prevención de esta enfermedad.IMG_1476

La podemos incorporar en muchos platos: arroces, guisos, salteados… Hoy he preparado unas setas (shiitake) al ajillo y les he incorporado un poquito de cúrcuma.

Otro ejemplo un poco más elaborado es este arroz con setas y cúrcuma de cocinavegetariana.com. 

ORÉGANO

oregano-321033_640Si la cúrcuma es la que más me gusta como especia, el orégano lo es dentro de las hierbas aromáticas. Los principales productores mundiales son Turquía, Méjico y Grecia. En las leyendas mitológicas griega se dice que Afrodita, la diosa del amor fue la que plantó el primer orégano y le dio la fragancia actual.

Se ha utilizado como antiséptico e incluso se llegó a definirlo como «el antibiótico natural más potente del mundo» debido a que posee un compuesto fenólico denominado carvacrol, responsable también del olor de la planta.Captura de pantalla 2015-09-20 a las 19.45.01

Lo podemos incorporar a todo tipo de platos, ensaladas, guisos, asados…Y yo además lo utilizo para aromatizar el aceite de oliva virgen extra con el que aliño mis ensaladas y preparo mi pan con tomate y aceite en el desayuno.

Respecto a sus propiedades nutricionales nos aporta importantes cantidades de calcio, potasio y vitamina A.

Fuente:programa dial
Fuente:programa dial

CONCLUSIÓN 

Aunque las características nutricionales que os he puesto en gráficos hacen referencia a 100g, es evidente que 100g de hierbas o especias es mucha cantidad. Sin embargo, como os he dicho al principio su uso diario aporta vitaminas y minerales a nuestros platos, además de color y aroma. Además, algunas de ellas como la cúrcuma parece tener importantes beneficios para nuestra salud. Os animo a probarlas, no solo de las que os he hablado, hay muchas más como el cardamomo, canela…

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Cocinar con hierbas aromáticas, UN APORTE EXTRA
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